[Ciencia]
26 abril, 2010

Marte y la Antártida: territorios similares

Unos investigadores que examinaban imágenes de barrancos en las laderas de cráteres marcianos han llegado a la conclusión de que tales barrancos se formaron hace sólo unos cientos de miles de años en lugares una vez ocupados por glaciares. Las características observadas recuerdan a los barrancos formados en los Valles Secos de McMurdo, una zona antártica muy parecida a Marte.

Los paralelismos entre los barrancos marcianos y los de los Valles Secos de McMurdo se detectaron usando sofisticadas imágenes de alta resolución captadas desde satélites que orbitan Marte para observar detalles clave de su geología.

En Marte, los barrancos parecen originarse a partir de depresiones similares a circos en las paredes internas de ciertos cráteres. El ejemplo más claro está en el cráter Newton, analizado a fondo durante el estudio. Además de las estructuras parecidas a circos, las evidencias de procesos glaciales marcianos tenidas en cuenta en esta investigación incluyen ciertas depresiones en forma de cuenco.

Estas estructuras en forma de cuenco reflejan la antigua ubicación de hielo glaciar relativamente puro.

Las condiciones meteorológicas de Marte cambiaron, reduciendo las nevadas en este sitio, el hielo limpio en la pared del cráter se sublimó, dejando un hueco, mientras que el hielo en el fondo del cráter, una clase de hielo que contenía una cantidad importante de fragmentos de roca, quedó cubierto de escombros, salvándose así de una pérdida total.

Pero incluso después de la desaparición de los glaciares, probablemente siguió cayendo una pequeña cantidad de nieve. Estas nevadas tardías pudieron acumularse en depresiones en las paredes del cráter y, en condiciones microclimáticas favorables, derretirse para producir los barrancos observados.

Estos resultados son importantes porque establecen un vínculo espacial entre los barrancos recientes y la acumulación de hielo glaciar, fortaleciendo la posibilidad de que el flujo de agua fruto del deshielo desempeñase un papel crucial en la formación de los barrancos marcianos.

Un equipo de investigadores de la Universidad de California en Santa Cruz (www.ucsc.edu) y otras instituciones ha llegado a la conclusión de que los cambios en la tasa de acumulación de nieve en el cráter Newton posiblemente guardan relación con los cambios en la inclinación del eje de rotación marciano.

La evidencia sugiere un vínculo entre la inclinación del eje de rotación, las glaciaciones en latitudes medias y la formación de barrancos en Marte. Los datos recientes sobre el planeta rojo no reflejan a un astro muerto, sino que concuerdan con lo que cabe esperar de un cambio climático dinámico en Marte; con episodios de glaciación alpina y formación de agua líquida en el pasado reciente que se parecen más de lo que antes se podía creer a los procesos alpinos modernos de glaciación y formación de barrancos en las montañas secas y frías de la Antártida.

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